Thomas Ruff urodził się w 1958 roku  w Zell am Hamersbach w Szwarzwaldzie. W latach 1977- 1985 był studentem Berndta Bechera w Akademii Sztuk Pięknych w Düsseldorfie. Od 2000 roku przez 6 lat wykładał fotografię na wspomnianej uczelni, gdzie prowadził tzw. byłą „klasę Bechera”.
 
Od lat 80. zaliczany jest do grona najważniejszych niemieckich artystów fotografików. Sławę przyniosły mu zdjęcia portretowe wykonywane od początku lat 80., które w 1986 r. zaczął powiększać do wielkich rozmiarów (210 x 165 cm). Początkowo zajmował się fotografią małoobrazkową później jego dzieła zaczęły osiągać monumentalne rozmiary. Ruff w swoich pracach stara się wiernie oddać swoje spostrzeżenia.. Jego zdjęcia charakteryzuje obiektywizm, fotografuje bowiem w niezmienny sposób, zachowując stałą odległość względem prezentowanego obiektu, równomierną ostrość obrazu, neutralne oświetlenie. Na pierwszy rzut oka jego zdjęcia mogą się wydawać mało spektakularne, ale uważny obserwator spostrzeże indywidualność fotografowanych ludzi. Tematami jego cykli fotograficznych są: człowiek, gwiazdozbiory, budowle i wnętrza.
 

Thomas Ruff prezentował swoje prace we Włoszech podczas weneckiego Biennale, a także we Francji, Holandii, Wielkiej Brytanii i Korei Południowej.

  

W 2000 przejął profesurę po Jeffie Wallu na kursie Becherów Akademii Sztuk Pięknych w Düsseldorfie. Mieszka i pracuje w Düsseldorfie.